Kelly y Zach Weinersmith, autores de 'Un ascensor al espacio', en modo viñeta.   | D. R.

¿Cómo será nuestro futuro? Nos lo cuenta este libro, 'Un ascensor al espacio'

El libro 'Un ascensor al espacio' explica con mucho humor 10 tecnologías que están cambiando el mundo. Algunas traen increíbles beneficios, pero otras puede ser peligrosas, tanto como para convertir en potenciales armas de destrucción masiva a los turistas 'low cost' espaciales.

Paka Díaz | Woman.es

Hay pocos libros de ciencia y tecnología que hagan sonreír y hasta reír en ocasiones; el resto, lo pasas con la boca abierta maravillada. ’Un ascensor al espacio' (Blackie Books), de Kelly y Zach Weinersmith es una de esas joyas y fue considerado el 'Mejor libro de ciencia de 2017 según The Wall Street Journal'. Junto a su marido, el dibujante Zach Weinersmith, la profesora adjunta en el departamento de biociencia de la Universidad Rice, de Houston (Texas), Kelly Weinersmith ha dado forma a un libro muy entretenido para el que han entrevistado a algunos de los científicos más relevantes del mundo. La idea era contar, de manera divulgativa y con cierto sentido del humor, los mayores avances que están teniendo lugar en la tecnología y la ciencia.

"Lo recomiendo a todas las personas que deseen tener una visión general de los desarrollos tecnológicos futuros, pero basada en la ciencia real, no en fantasías desinformadas", apunta Kelly Weinersmith.

Portada del libro divulgativo 'Un ascensor al espacio'. | D. R.

Muchos de esos avances van a tener efectos muy beneficiosos para la sociedad, como la inmunoterapia, una poderosa herramienta contra algunos tipos de cáncer, o la bioimpresión que podría salvar las vidas de las miles de personas que mueren cada año esperando un trasplante de órganos que no llega. Otras, como las interfaces cerebro-ordenador, podrían devolver a las personas con parálisis la movilidad en las extremidades, mientras la energía de fusión podría mitigar los impactos del cambio climático global provocado por el ser humano.

Sin embargo, hay otros adelantos que tienen un potencial algo más peligroso sobre lo cual el matrimonio Weinersmith considera importante tener tiempo para reflexionar. Por ejemplo, en el libro dedican un capítulo a cómo serán los viajes al espacio y, concretamente los viajes 'low cost' ya que es peligroso lanzar objetos desde el espacio a la Tierra. "Si tienes un objeto suficientemente pesado hecho del material correcto y lo dejas caer hacia la Tierra, tendrá el rendimiento explosivo de un arma atómica. O sea que… si se puede viajar 'low cost' al espacio podría ser como si todos tuviéramos acceso a armas de destrucción masiva”, afirma Kelly Weinersmith. Hablamos con ella: 

¿Por qué decidisteis tú y tu marido Zach Weinersmith escribir este libro, 'Un ascensor al espacio' ?
Zach y yo estamos muy interesados ​​en todo tipo de temas científicos y tecnológicos. Solemos pasar las noches hablando sobre lo que hemos leído recientemente. Entonces, pensamos que sería divertido escribir un libro sobre las cosas de las que hablamos. 

Confiesa: ¿Cómo es escribir un libro con tu pareja sentimental?
¡Bueno! Desearía tener algunas historias interesantes, pero en realidad nos llevamos muy bien. Nos comunicamos bien y tenemos conjuntos de habilidades complementarias: a Zach le gusta escribir y dibujar mejor, mientras yo disfruto más la investigación. Lo que es difícil es que, cuando estás coescribiendo un libro con alguien, de vez en cuando tu compañero dice algo como "necesitas escribir esto otra vez, porque no es lo suficientemente bueno". Pero, mientras no lo tomes como algo personal, está bien. 

¿Hay alguna de las diez tecnologías de las que hablas en el libro que podrían ser peligrosas y por qué?
Con la excepción, quizás, de la energía de fusión y la bioimpresión, TODAS podrían ser peligrosas. Para dar un ejemplo, en nuestro capítulo sobre ‘viajar barato al espacio’, analizamos el peligro de lanzar objetos desde el espacio a la Tierra. Si tienes un objeto suficientemente pesado hecho del material correcto y lo dejas caer hacia la Tierra, tendrá el rendimiento explosivo de un arma atómica. O sea que… si se puede viajar low cost al espacio podría ser como si todos tuviéramos acceso a armas de destrucción masiva.

La vida de Zaqch y Kelly Weinersmith, contada a modo de tebeo. | D. R.

De todos esos inventos e innovaciones que están a punto de llegar (o que ya han hecho) que explicas en el libro, ¿cuál es su favorito?
La bioimpresión de órganos. Hay millones de personas en todo el mundo que mueren porque no tienen acceso a órganos corporales funcionales. Resolver ese problema no solo les salva la vida, sino que les ahorra el dolor y la indignidad de pasar años necesitando atención hospitalaria y máquinas para mantenerlos con vida.

¿Y cuál crees que será el que más nos cambiará como sociedad?
En términos de lo que más nos cambiaría como sociedad, probablemente sean las interfaces cerebro-computadora. Para aquellos entre tus lectores que no los conozcan los denominamos “BCI" [interfaz de la computadora del cerebro en sus siglas en inglés], la idea es básicamente que tienes una máquina que puede interactuar directamente con tu cerebro, y luego la máquina responde de alguna manera. Esto sería útil para ayudar con problemas psicológicos o neurológicos, pero también podría usarse para mejorar la capacidad cognitiva humana. Por ejemplo, podría tener un sistema que detecte cuándo deja de enfocar, y luego electrocutar su cerebro para mantenerlo concentrado. Eso podría ser útil para un cirujano o un piloto de aviones, pero hay un escenario más distópico en el que se aplica, por ejemplo, a los trabajadores de oficina. Puedes pensar "¡Yo diría que no a los implantes cerebrales!" Pero eso podría significar que ya no te contraten para buenos trabajos… La combinación de poder tecnológico e incentivos económicos podría ser bastante peligrosa si no se maneja adecuadamente.

¿Cuándo vendrán los robots a nuestras calles y cómo van a cambiar nuestras vidas?

¡Los robots ya están aquí! Todo tiene un cerebro de computadora dentro. Incluso las máquinas mecánicas simples como los frigoríficos y los lavaplatos ahora tienen computadoras, y cada vez más están conectadas a Internet. Lo que esto significa para el futuro es difícil de decir. Si te refieres a cuándo vamos a tener servidores de robots inteligentes, o algo así, eso es muy difícil de predecir. El gran científico informático Hans Moravec predijo a fines de la década de 1980 que tendríamos servidores de robots para... el año 2000. Si para un científico informático brillante es difícil predecir cuándo vendrán los robots, ¡imagínate para nosotros!

En tu libro, adviertes de cierta estupidez entre algunos dirigentes políticos. Los hay incluso que niegan el cambio climático… A pesar de todos nuestros avances sofisticados, ¿estamos en la era de la estupidez?
Si quieres afirmar que estamos en la era de la estupidez, deberás decirme algún siglo que no haya estado lleno de estupidez. El problema más profundo es que la tecnología cambia mientras nosotros permanecemos igual. Cuando tu arma más poderosa es un palo con una piedra, no es tan peligroso si tus líderes son estúpidos. Cuando tienes la capacidad de destruir el mundo de varias maneras, se convierte en un problema. Cuanto más poderosos nos volvemos, nuestra naturaleza humana se convierte en una responsabilidad mayor.

La vida de Kelly y Zach Weinersmith, autores de 'Un ascensor al espacio', en un cómic. | Zach Weinersmith

Volviendo a tu libro, pensar que tu memoria puede estar dentro de un pin impresiona. ¿Se pueden almacenar nuestros recuerdos y conocimientos? ¿Cómo nos afectará eso?
Dado que el cerebro puede almacenar recuerdos utilizando solo procesos físicos, es ciertamente posible almacenar recuerdos. Pero recrear eso con una máquina será muy difícil. Si los humanos hubieran diseñado el cerebro humano, habría una parte particular del cerebro que hace memoria, al igual que con una computadora. ¡Pero el cerebro evolucionó con el tiempo, y ciertamente no lo hizo para ser fácil de observar para los neurocientíficos! Preguntas como estas pueden ser muy valiosas, ya que nos recuerdan que "almacenar memoria" es bastante complicado. Los recuerdos no son tan simples como las palabras en una página o las películas en una pantalla. Se puede recordar un recuerdo triste con felicidad, o se puede recordar un recuerdo feliz y llorar. Tenemos la impresión de que los recuerdos nos permiten acceder al pasado pero, por supuesto, los recuerdos siempre se experimentan en el presente. Así que separarlos del estado presente de tu cerebro no es un asunto simple.

¿Cuál crees que sería el avance tecnológico más necesario para que avancemos como sociedad?
Probablemente la energía. En nuestro libro hablamos sobre la energía de fusión, que sería una fuente de energía ideal si pudiera ser barata. Es básicamente limpio y ciertamente libre de CO2. Utiliza una fuente de combustible que es prácticamente ilimitada. Y, puedes ponerlos prácticamente en cualquier parte del planeta. Dicho esto, las energías renovables como la eólica y la solar se están produciendo con bastante rapidez. España ha sido un verdadero líder en estos desarrollos, y todos nos beneficiamos de ello. Si queremos asegurarnos de que podamos sobrevivir cómodamente como especie durante los próximos cien años, es necesario que mejoremos continuamente estas tecnologías.

¿Se puede leer su libro, incluso si no se sabe nada sobre ciencia y tecnología?
¡Absolutamente! Nos dirigimos a una audiencia de personas interesadas en la ciencia, pero siempre comenzamos con lo básico. Incluso con una tecnología tan compleja como la fusión o la biología sintética, tratamos de darle al lector una comprensión fundamental. Por eso, si hemos hecho un buen trabajo, leyéndolo no solo vas a aprender sobre estas tecnologías geniales, sino que también entenderás un poco sobre la física de partículas o la genética. Lo recomiendo a todas las personas que deseen tener una visión general de los desarrollos tecnológicos futuros, pero basadas en la ciencia real, no en fantasías desinformadas.

Finalmente, después de leer tu libro, imaginé que lograría conocer el espacio. ¿Cómo nos ves en unos 50 años?

Justo intentamos evitar hacer predicciones como esta. Al empezar el libro discutimos cómo el estudio de la licuefacción de gases en el siglo XIX condujo al desarrollo de superconductores a principios del siglo XX, lo que llevó a dispositivos magnéticos que nos ayudan a leer cerebros a finales del siglo XX. Si le hubiera preguntado a un científico del siglo XIX  cuál era el futuro de la licuefacción de gas, seguramente no habría dicho "máquinas de lectura de cerebro". Así que lo único que podemos decir es que en 50 años, si estamos vivos, probablemente podamos llegar al espacio más barato, y seguramente tendremos mejores ordenadores y medicamentos. Pero tú ya sabes eso. Lo divertido aquí es que no podemos predecir el futuro. Podemos, simplemente, maravillarnos de lo que sucede.

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